Algayojhaa Story in Hindi – अलग्योझा – मुंशी प्रेमचंद्र की कहानियाँ

1. Algayojhaa Story in Hindi

Algayojhaa -अलग्योझा – मुंशी प्रेमचंद्र की कहानियाँ, भोला महतो ने पहली स्त्री के मर जाने बाद दूसरी शादी की, तो उसके लड़के रग्घू के लिए बुरे दिन आ गए। रग्घू की उम्र उस समय केवल दस वर्ष की थी। चैने से गाँव में गुल्ली-डंडा खेलता फिरता था। माँ के आते ही चक्की में जुतना पड़ा। पन्ना रुपवती स्त्री थी और रुप और गर्व में चोली-दामन का नाता है। वह अपने हाथों से कोई काम न करती। गोबर रग्घू निकालता, बैलों को सानी रग्घू देता। रग्घू ही जूठे बरतन माँजता। भोला की आंखें कुछ ऐसी फिरीं कि उसे रग्घू में सब बुराइयाँ-ही-बुराइयाँ नजर आतीं। पन्ना की बातों को वह प्राचीन मर्यादानुसार आंखें बंद करके मान लेता था। रग्घू की शिकायतों की जरा परवाह न करता। नतीजा यह हुआ कि रग्घू ने शिकायत करना ही छोड़ दिया। किसके सामने रोए? बाप ही नहीं, सारा गाँव उसका दुश्मन था। बड़ा जिद्दी लड़का है, पन्ना को तो कुद समझता ही नहीं: बेचारी उसका दुलार करती है, खिलाती-पिलाती हैं यह उसी का फल है। दूसरी औरत होती, तो निबाह न होता। वह तो कहा, पन्ना इतनी सीधी-सादी है कि निबाह होता जाता है। सबल की शिकायतें सब सुनते हैं, निर्बल की फरियाद भी कोई नहीं सुनता! रग्घू का हृदय माँ की ओर से दिन-दिन फटता जाता था। यहां तक कि आठ साठ गुजर गए और एक दिन भोला के नाम भी मृत्यु का सन्देश आ पहुँचा।
पन्ना के चार बच्चे थे-तीन बेटे और एक बेटी। इतना सारा खर्च और कमानेवाला कोई नहीं। रग्घू अब क्यों बात पूछने लगा? यह मानी हुई बात थी। अपनी स्त्री लाएगा और अलग रहेगा। स्त्री आकर और भी आग लगाएगी। पन्ना को चारों ओर अंधेरा ही दिखाई देता था: पर कुछ भी हो, वह रग्घू की आसरैत बनकर घर में रहेगी। जिस घर में उसने राज किया, उसमें अब लौंडी न बनेगी। जिस लौंडे को अपना गुलाम समझा, उसका मुंह न ताकेगी। वह सुन्दर थीं, अवस्था अभी कुछ ऐसी ज्यादा न थी। जवानी अपनी पूरी बहार पर थी। क्या वह कोई दूसरा घर नहीं कर सकती? यहीं न होगा, लोग हँसेंगे। बला से! उसकी बिरादरी में क्या ऐसा होता नहीं? ब्राह्मण, ठाकुर थोड़ी ही थी कि नाक कट जायगी। यह तो उन्ही ऊँची जातों में होता है कि घर में चाहे जो कुछ करो, बाहर परदा ढका रहे। वह तो संसार को दिखाकर दूसरा घर कर सकती है, फिर वह रग्घू कि दबैल बनकर क्यों रहे? 
भोला को मरे एक महीना गुजर चुका था। संध्या हो चुकी थी। पन्ना इसी चिन्ता में पड़ हुई थी कि अचानक उसे ख्याल आया, लड़के घर में नहीं हैं। यह बैलों के लौटने की बेला है, कहीं कोई लड़का उनके नीचे न आ जाए। अब द्वार पर कौन है, जो उनकी देखभाल करेगा? रग्घू को मेरे लड़के फूटी ऑंखों नहीं भाते। कभी हँसकर नहीं बोलता। घर से बाहर निकली, तो देखा, रग्घू सामने झोपड़े में बैठा ऊख की गँडेरिया बना रहा है, लड़के उसे घेरे खड़े हैं और छोटी लड़की उसकी गर्दन में हाथ डाले उसकी पीठ पर सवार होने की चेष्टा कर रही है। पन्ना को अपनी ऑंखों पर विश्वास न आया। आज तो यह नई बात है। शायद दुनिया को दिखाता है कि मैं अपने भाइयों को कितना चाहता हूँ और मन में छुरी रखी हुई है। घात मिले तो जान ही ले ले! काला सांप है, काला सांप! कठोर स्वर में बोली-तुम सबके सब वहाँ क्या करते हो? घर में आओ, सॉँझ की बेला है, गोरु आते होंगे।

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रघु ने बिना रुके आँखों से देखा और बोला – मैं ही आंटी हूँ, क्या डर है? बड़े लड़के केदार ने कहा – काकी, रघु दादा ने हमारे लिए दो कारें बनाई हैं। यह देखिए, हम और खुनु एक पर बैठेंगे, लछमन और दूसरे पर झुनिया। दादा दोनों गाड़ियाँ खींचेंगे। यह कहते हुए, उसने एक कोने से दो छोटी कारें निकालीं। चार पहिये थे। बैठने के लिए तख्तियां थीं और रुकने के लिए दो किनारे थे। पन्ना ने आश्चर्य से पूछा- इन वाहनों को किसने बनाया?
केदार ने चिढ़कर कहा – रघु दादा ने इसे बनाया है, और किसने! बसुला और रुखानी मांग लेकर आए और भगत के घर से चटकारे लिए। मौसी ने बहुत दौड़ाया! बैठ खुन्नू और मैं खींचते हैं। खुन्नू गाड़ी में बैठ गया। केदार खींचने लगा। इस गेम में लड़कों के साथ कार भी मौजूद है जैसे कि शोरगुल होता है। लछमन दूसरी गाड़ी में बैठा और बोला – दादा, खींचो। रघु ने झुनिया को भी गाड़ी में बिठाया और गाड़ी खींचते हुए भागा। तीनों लड़के तालियाँ बजाने लगे। पन्ना चकित नेत्रों से यह दृश्य देख रही थी और सोच रही थी कि वह रघु था या कोई और।
थोड़ी देर बाद दोनों वाहन पर लौट आए: लड़के यात्रा के अपने अनुभव बताने के लिए घर गए। सभी लोग इतने खुश थे, मानो हवाई जहाज पर बैठे हों।
खुनु ने कहा – सभी पेड़ हिल रहे थे।

लछमन – और बछड़ा कैसे चला, सब भागे! केदार-काकी, रघु दादा दोनों वाहनों को एक साथ खींचते हैं। झुनिया सबसे छोटी थी। उसका बाहुपाश उछल रहा था और आँखें संकरी होकर ताली बजा रही थीं।
खुन्नू – अब गाय हमारे घर भी आएगी! रघु दादा ने गिरधारी से हमें गाय लाने को कहा है। गिरधारी ने कहा, मैं तुम्हें कल लाऊंगा।

केडी दूध के तीन बीज काकी को देता है! खूब दूध पिएंगे। रघु भी अंदर आ गया। पन्ना ने अवज्ञा की ओर देखते हुए पूछा – रघु, तुमने गिरधारी से गाय क्यों माँगी?
रघु ने क्षमा के इशारे से कहा – हाँ, अगर पूछा जाए तो कल लाएगा। यह भी किसने सोचा है कि पन्ना-रुपया घर से आएगा?

रघु – सबने सोचा है, चाची! मेरी यह मुहर नहीं है। ये पच्चीस रुपये मिल रहे हैं, मैं पाँच रुपये दूंगा! मतलब गाय अपनी हो जाएगी।

पन्ना सन्नाटे में आ गई। अब उसका भी अविश्वासी मन रघु के प्रेम और सौम्यता को अस्वीकार नहीं कर सकता था। आप बोली सील क्यों बेचते हैं? जल्द ही गाय कौन है? अगर आपके हाथ में पैसा है, तो ले लीजिए। रेगिस्तान अच्छा नहीं लगेगा। अगर गाय इतने समय तक नहीं रही, तो क्या लड़के नहीं रहते?
रघु ने दार्शनिक रूप से कहा – ये बच्चों के खाने-पीने के दिन हैं! अगर आपने इस उम्र में नहीं खाया है, तो आप क्या खाएंगे? मैं सील पहनना भी नहीं जानता। लोगों को लगता होगा कि पिता चला गया है। यह एक मुहर पहनने के लिए माना जाता है। गाय की चिंता में ही भोला महतो की मृत्यु हो गई। न तो पैसा आया और न ही गाय। मजबूर थे। रघु ने इस समस्या को बहुत आसानी से हल कर लिया। आज जीवन में पहली बार पन्ना ने रघु पर विश्वास किया, जब उसे गहना बेचना है, तो उसे अपनी सील क्यों बेचनी चाहिए? मेरी मुस्कान ले लो।
रघु- नहीं चाची! वह तुम्हारे गले में बहुत अच्छी लगती है। पुरुष इसे पहनते हैं या नहीं।
पन्ना, मैं बूढ़ा हो गया। अब एक कॉलर पहनने के लिए क्या करें अब आप एक लड़के हैं, जो आपके गले नहीं चाहेंगे?
रघु ने मुस्कुराते हुए कहा – तुम कितने साल के हो? गाँव में आपके बराबर कौन है? रघु की सरल आलोचना ने पन्ना को शर्मिंदा कर दिया। उनके झुर्रियों भरे चेहरे पर खुशी की लालिमा दौड़ गई।
पांच साल हो गए। रघु के मेहनती, ईमानदार, धनी किसान गाँव में नहीं थे। पन्ना की मर्जी के बिना कोई काम नहीं करता। वह अब 23 साल की थी। पन्ना बार-बार कहती, भैया, बहू को छोड़ दो। वह कब तक शावर में रहेगी? हर कोई मुझे समझाता है कि यह एक बहू की अनुमति नहीं देता है: लेकिन रघु स्थगित कर देता था। अब जल्दी क्या है? उन्हें अपनी स्त्री के कुछ और रूप से परिचय हुआ। ऐसी महिला को घर में लाकर वह उसकी शांति भंग नहीं करना चाहता था।
आखिरकार, पन्ना ने एक दिन जिद की – तो क्या आप इसे नहीं लाएंगे? अब कोई जल्दी नहीं है। तुम्हारे लिए कोई जल्दी नहीं होगी, यह मेरे लिए जल्दी है। मैं आज एक आदमी भेजता हूं। तुम काकी को पछताओगे, उसका मूड ठीक नहीं है। उसकी समस्या से। जब मैं उससे बात नहीं करूंगा तो क्या मैं हवा से लड़ूंगा? रोटियाँ तो बना लेगी। मैं अंदर और बाहर सभी काम नहीं करता, मैं आज फोन करता हूं। 

आप फोन करना चाहते हैं, फोन करें: लेकिन फिर यह मत कहिए कि यह मेहरिया को ठीक नहीं करता है, वह एक गुलाम है। मैं यह नहीं कहूँगा, जाओ और दो साड़ियाँ और मिठाइयाँ ले आओ। तीसरे दिन मुलिया मैके से आ गई। दरवाजे पर ड्रमों पर शहनाई की मधुर ध्वनि आकाश में गूँजने लगी। मुँह दिखावे की रस्म अदा हुई। यह इस रेगिस्तान में एक शुद्ध पानी की धारा थी। गेहुँआ रंग, बड़ी नुकीली पलकें, गालों पर हल्की सुर्खियाँ, आँखों में एक मजबूत आकर्षण। उसे देखते ही रघु मंत्रमुग्ध हो गया।
प्रात:काल पानी का घड़ा लेकर चलती, तब उसका गेहुआँ रंग प्रभात की सुनहरी किरणों से कुन्दन हो जाता, मानों उषा अपनी सारी सुगंध, सारा विकास और उन्माद लिये मुस्कराती चली जाती हो।
लिया ने खुद को मैके से जलाया था। मेरे पति को छाती फाड़कर काम करने दो, और पन्ना रानी को बैठा रहने दो, एक महानुभाव की तरह घूमो। मुलिया से यह बरदाश्त न होगा। वह किसी की गुलामी न करेगी। हमारे लड़के उनके अपने नहीं हैं, वे किसके भाई हैं? रघु को तब तक घेरता है जब तक वह निकल नहीं जाता। जैसे ही वे मर जाएंगे, लेकिन वे छोड़ देंगे, वे भी नहीं पूछेंगे।
एक दिन उसने रघु से कहा- अगर तुम इस तरह गुलामी करना चाहते हो तो करो, मैं नहीं करूंगा।
रघु- तो फिर मैं क्या करूँ, तुम बताओ? लड़के भी घर के काम करने लायक नहीं हैं।
मुलिया-लड़के रावत के हैं, कुछ तुम्हारे नहीं हैं। यह वह पन्ना है जो आपको भोजन के लिए तरसता था। सब सुन चुकी हूँ। मैं लौंडी बनकर न रहूँगी। मुझे रुपये-पैसे का हिसाब नहीं। पता नहीं तुम क्या ले आओ और वह क्या करती है। आप समझते हैं, पैसा घर में ही है: लेकिन देखिए, आपको एक पैसा मिलता है।
अगर आप रघु-पैसा-पैसा अपने हाथ में देने लगें, तो दुनिया क्या कहेगी, यह सोचिए?

मुलिया – दुनिया जो चाहे कह सकती है। दुनिया के हाथों बिकी नहीं हूँ। देखें, आप अपने हाथ को गंदा किए बिना कोयले की भट्टी से बाहर नहीं निकल सकते। फिर तुम अपने भाइयों के लिए मर जाओ, मैं क्यों मरूँ?
रघु- कुछ जवाब नहीं दिया। जिस चीज से वह डरती थी, वह इतनी जल्दी भुन गई थी। अब अगर उसने बहुत काम किया, तो छह महीने तक और काम किया जाएगा। बस आगे यह डोंगा चलता नजर नहीं आता। बकरे की माँ कब तक खैर मनाएगी?

एक दिन पन्ना ने महुए का सूखापन डाला। बारिश शुरू हो चुकी थी। खलिहान में अनाज गीला हो रहा था। मुलिया से बहू, बस देखती रही, क्या मुझे तालाब से स्नान करना चाहिए?
मुलिया ने लापरवाही से कहा – मुझे नींद आ रही है, तुम बैठ कर देखो। यदि आप एक दिन स्नान नहीं करेंगे तो क्या होगा?
पन्ना ने साड़ी उतारकर रख दी, नहाने न गयी। मुलिया का वार खाली गया। कई दिन के बाद एक शाम को पन्ना धान रोपकर लौटी, अँधेरा हो गया था। दिन-भर की भूखी थी। आशा थी, बहू ने रोटी बना रखी होगी: मगर देखा तो यहाँ चूल्हा ठंडा पड़ा हुआ था, और बच्चे मारे भूख के तड़प रहे थे। मुलिया से आहिस्ता से पूछा-आज अभी चूल्हा नहीं जला?
केदार ने कहा—आज दोपहर को भी चूल्हा नहीं जला काकी! भाभी ने कुछ बनाया ही नहीं।
पन्ना—तो तुम लोगों ने खाया क्या?
केदार—कुछ नहीं, रात की रोटियाँ थीं, खुन्नू और लछमन ने खायीं। मैंने सत्तू खा लिया।
पन्ना—और बहू?
केदार – वह सो रही है, कुछ नहीं खाया है।
पन्ना ने उसी समय चूल्हा जलाया और खाना बनाने बैठ गई। आटा गूँधती थी और रोती थी। खेत में चूल्हे के सामने सारा दिन जलना क्या भाग्य है?
केदार का चौदहवाँ वर्ष था। भाभी का रंग देख कर सारा हाल समझ गया। कहा काकी, भाभी अब आपके साथ नहीं रहना चाहती।
पन्ना ने आश्चर्य से पूछा – क्या उसने कुछ कहा?
केदार – उनके पास कहने के लिए कुछ नहीं था: लेकिन यह वही है जो उनके दिमाग में था। फिर आप इसे क्यों नहीं छोड़ते? हमारे भगवान के रूप में यह है?
पन्ना ने अपनी जीभ को अपने दाँतों से दबाया और कहा – चुप रहो, मेरे सामने ऐसी बात कहना मत भूलना। रग्घू तुम्हारा भाई नहीं, तुम्हारा बाप है। अगर आप कभी मुलिया से बात करेंगे, तो समझिए, मैं जहर खा लूंगा।
दशहरा का त्यौहार आ गया। इस गाँव से प्रत्येक पूर्व में एक मेला लगता था। गाँव के सभी लड़के मेला देखने गए थे। पन्ना भी लड़कों के साथ जाने को तैयार हो गई: लेकिन पैसा कहाँ से आना चाहिए? कुंजी तो मुलिया के पास थी।
रघु ने आकर मुलिया से कहा – लड़के मेले में जा रहे हैं, सबको दो-दो पैसे दो।
मुलिया ने आँसू बहाए और कहा – पैसा घर में नहीं है।
रघु- क्या तेल अभी भी बेचा गया था, क्या इतनी जल्दी रुपये आ गए?
मुलिया – हाँ, उठ गई?
रघु- तुम कहाँ उठे थे? बस सुनो, त्यौहार के दिन लड़के आज मेला देखने नहीं जायेंगे?
मुलिया – अपनी चाची से कहो, पैसे निकालो, गोली से क्या करोगे?
खूंटी पर चाबी रख दो और मुझे चाबी दो, नहीं तो यह सही नहीं होगा। भोजन और कपड़े भी चाहिए, कागज-किताब भी चाहिए, उस पर मेला लगना चाहिए। हमारी कमाई इसलिए नहीं है क्योंकि हम अन्य भोजन और मूंछें देते हैं।
पन्ना ने रघु से कहा – भाई, पैसे क्या होंगे! लड़के मेला देखने नहीं जाएंगे।
रघु ने चौंक कर कहा – मेला देखने क्यों नहीं जाते? सारा गाँव जा रहा है। हमारे अपने लड़के नहीं जाएंगे?
यह कहते हुए, रघु ने अपना हाथ छुड़ाया और पैसे निकाल कर लड़कों को दे दिए: लेकिन जब मुलिया को चाबी दी गई, तो उसने उसे आँगन में फेंक दिया और मुँह लपेट कर लेट गई! लड़के मेला देखने न गये।
इसके बाद दो दिन बीत गए। मुलिया ने कुछ नहीं खाया और एमराल्ड भी भूखा था, रघु उसे कभी नहीं मनाता, कभी: लेकिन न तो वह उठता है और न ही वह। अंत में, रघु ने आश्चर्य से मुलिया से पूछा – उसके मुँह से कुछ कहो, तुम क्या चाहते हो?
मुलिया ने पृथ्वी को संबोधित किया और कहा – मुझे कुछ नहीं चाहिए, मुझे मेरे घर पहुंचा दो।
रघु – ठीक है, बनाओ और खाओ। सुपुर्द करेंगे
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मुलिया ने अपनी आँखें रघु की ओर उठाईं। रग्घू उसकी सूरत देखकर डर गया। वह माधुर्य, वह मोह, वह लावण्य लुप्त हो गया था। दांत बाहर आ गए, आँखें फटी और नाक फट रही थी। अंगारे की लाल आँखों से देखकर उसने कहा – अच्छा, काकी ने यह सलाह दी है, क्या उसने यह मंत्र सिखाया है? इसलिए मैं यहां इतना कच्चा नहीं हूं। मूंग दलुंगी आप दोनों के सीने पर होगी। आप किस मोड़ पर हैं?

रघु – ठीक है, मूंग ले लो। यदि आप कुछ खाते और पीते हैं, तो केवल मूंग दाल ही कर पाएगी।
मुलिया – अब मैं घर से अलग होने पर ही मुँह में पानी डालूँगी। मैंने बहुत कुछ झेला है, अब और बर्दाश्त नहीं कर पा रहा हूं। रघु सन्नाटे में आ गया। उसके मुंह से एक दिन भी आवाज नहीं निकली। उसने अलग होने का सपना भी नहीं देखा था। उसने देखा कि गाँव में दो-चार परिवार अलग-अलग हैं। वह अच्छी तरह जानता था, लोगों के दिल भी रोटी से अलग हो जाते हैं। अपने हमेशा के लिए गैर हो जाते हैं। फिर वही रिश्ता गाँव के मर्दों में उनके साथ रहता है। 
रघु ने इस दुर्भाग्य को घर में न आने देने की ठान ली थी: लेकिन उसने होनहार के सामने एक नहीं किया। आह! मेरे मुंह से कालिख निकल जाएगी, दुनिया कहेगी कि पिता की मृत्यु के दस साल बाद भी उसे हासिल नहीं किया जा सका। फिर मुझे किससे अलग होना चाहिए? मेरी गोद में किसको खिलाया जाए, बच्चों की तरह किसके लिए लाया जाए, किसके लिए अलग-अलग तरह के कुष्ठ रोग उनके लिए अलग किए जाएं? क्या मैं अपने प्रियजनों को घर से निकाल दूंगा? उसका गला फँस गया। उसने कांपती आवाज़ में कहा – तुम मुझसे अपने भाइयों के लिए क्या चाहते हो? अच्छा, क्या मैं अपना चेहरा दिखा पाऊंगा?

मुलिया – मुझे इन लोगों का साथ नहीं मिलेगा।
रघु- फिर तुम अलग हो जाओ। मुझे क्यों घसीटते हो?
मुलिया – तो क्या मुझे तुम्हारे घर में मिठाई मिलती है? क्या मेरे लिए दुनिया में कोई जगह नहीं है?
रघु – जैसा तुम चाहो, जहाँ चाहो जी लो। मैं अपने परिवार से अलग नहीं हो सकता। जिस दिन इस घर में दो चूल्हे जलेंगे, उस दिन मेरे दिल के दो टुकड़े हो जाएंगे। मैं यह चोट नहीं सह सकता। आपको जो भी परेशानी है, मैं उसे दूर कर सकता हूं। आप माल और असबाब की मालकिन हैं: आपके हाथ अनाज और पानी हैं, अब क्या बचा है? यदि आप कुछ व्यवसाय नहीं करना चाहते हैं, तो न करें। यदि ईश्वर ने मेरा साथ दिया होता, तो मैं तुम्हें तिनके तक उठाने नहीं देता। आपके लिए कड़ी मेहनत करने के लिए आपके हाथ और पैर नहीं बनाए गए हैं, लेकिन मुझे क्या करना चाहिए? फिर भी आपका कोई काम करने को न चाहे, मत कर: मगर मुझसे अलग होने को न कह, तेरे पैरों पड़ता हूँ।
मुलिया ने अपना चेहरा सर से खिसका लिया और पास आकर बोली – मैं काम करने से नहीं डरती, मैं बैठ कर खाना नहीं चाहती: लेकिन कोई भी मुझे धोखा नहीं देता। आपकी चाची घर का काम करती है, अपने लिए करती है और अपने बच्चों के लिए करती है। मुझ पर एक एहसान मत करो, फिर मुझे क्यों धमकाना? वे अपने बच्चों से प्यार करेंगे, मुझे आपसे उम्मीद है। मैं अपनी आंखों से नहीं देख सकता कि पूरे घर को आराम करना चाहिए, बच्चे थोड़े से दूध पीते हैं, और जिनके बल पर परिवार रहता है, यह मट्ठा को तरसता है। किसी को उससे पूछना नहीं चाहिए। जरा अपना चेहरा तो देखो, कैसी सूरत निकल आई है। दूसरों के चार साल में तैयार होने वाले बोर्ड होंगे। आप दस साल में बिस्तर पर गिर जाएंगे। बैठ जाओ, क्यों खड़े हो? क्या तुम भाग जाओगे मैं तुम्हें मजबूर नहीं करूँगा, या तुम मालकिन का आदेश नहीं देते? ईमानदारी से, आप बहुत मेहनती हैं। मुझे पता होता कि मुझे इतने क्रूर तरीके से लाया जाएगा, इसलिए मैं गलती से भी इस घर में नहीं आता। अगर आप बुरा न मानें, तो भी मुझे आपकी तरह लगता है। अगर मैं घर जाता हूं, तो भी मेरा मन यहां रहेगा और आप मुझसे यह नहीं पूछ रहे हैं कि आप क्या हैं।

मुलिया की इन रस भरी बातों का रघु पर कोई असर नहीं हो सकता था। उसने उसी रवैये के साथ कहा – मुलिया, मैं ऐसा नहीं करूँगा। जब मैं अलग होने के लिए ध्यान करता हूं तो मेरा मन नहीं जानता। मुझे यह चोट ठीक नहीं लगेगी।

मुलिया ने मज़ाक किया और कहा – तो चूड़ियाँ पहन कर मत बैठो! मुझे मूंछें लाकर दो। मैं सोचता था कि आपके पास भी कुछ ताकत है। अब मैं देखता हूं, तो तुम मिट्टी के बर्तन हो।

पन्ना दालान में खड़े दोनों की बातचीत नहीं सुनी गई। अब उससे न रहा गया। उसने आकर रघु से कहा – जब वह अलग होने पर आमादा है, तो तुम उसे शामिल होने के लिए मजबूर क्यों करना चाहते हो? आप इसे रखते हैं, हमारे भगवान ने उत्तर दिया है, तो अब क्या डर है? अब तीनों लड़के भगवान की दया के कारण बड़े हो गए हैं, अब कोई चिंता नहीं है।

आंसू भरी आँखों से पन्ना को देख कर रघु ने कहा – काकी, तुम भी पागल हो गई हो? पता नहीं, दो रोटियां होते ही दो मन बन जाते हैं।

पन्ना – जब वह सहमत नहीं होगी तो आप क्या करेंगे? अगर भगवान ने चाहा, तो कोई क्या करेगा? परलब्ध में दिनों की संख्या को एक साथ लिखा गया था। अब, यह उसकी इच्छा है, इसलिए यह सही है। आप यह नहीं भूल सकते कि आपने मेरे बच्चों के लिए क्या किया। यदि आपने उन पर हाथ नहीं रखा होता, तो आज उनका आंदोलन क्या होता: मुझे नहीं पता कि वे किसके दरवाजे पर ठोकर खाते थे, न ही वे भीख मांगने जाते थे। तुम्हारी रानी मरते दम तक गाएगी। अगर मेरी त्वचा का उपयोग आपके जूते बनाने के लिए किया जाता है, तो मुझे इसे खुशी से देना चाहिए। भले ही मैं तुमसे अलग हो जाऊं, लेकिन जिस क्षण तुम पुकारोगे, मैं कुत्ते की तरह दौड़ूंगा। यह भूलकर भी मत सोचना कि मैं तुमसे अलग होकर तुम्हें बुरे की चेतावनी दूंगा। जिस दिन तुम्हारी लापरवाही मेरे मन में आएगी, मैं उसी दिन जहर खाकर मर जाऊंगा। भगवान आपको आशीर्वाद दे, आप स्नान और दूध, फल लें! मृत्यु तक, यह ऐश मेरे रोने से बाहर आती रहेगी और अगर लड़के अपने पिता के हैं। इसलिए मरते दम तक आप अपनी मुद्रा पर विचार करेंगे।
यह कहते हुए पन्ना वहाँ से रोती हुई चली गई। रघु एक मूर्ति की तरह वहाँ बैठ गया। आसमान की ओर घूर रहा था और आँखों से आँसू बह रहे थे।

पन्ना की बात सुनने के बाद, मुलिया समझ गई कि वह उसका पहला और आखिरी था। चीख-पुकार मच गई, घर बह गया, चूल्हा जलाया और कुएँ से पानी लाने गया। उनका टेक पूरा हो गया था।
गाँव में महिलाओं के दो समूह हैं – एक बहू है, दूसरी सास है! कई लोग सलाह और सहानुभूति के लिए उसकी टीम में जाते हैं, सास। दोनों की पंचायतें अलग होती हैं। मुलिया को कुएँ पर दो-तीन बेटियाँ मिलीं। एक ने पूछा – आज तुम्हारी बुढ़िया बहुत रो रही थी।

मुलिया ने विजय से गर्व से कहा – इतने दिनों तक घर की मालकिन कौन रही, महल छोड़ना किसे पसंद है? बहन, मुझे उनका बुरा नहीं चाहिए: लेकिन आदमी कितना कमाएगा। ये मेरे खाने-पीने के दिन हैं। वे अब मर जाते हैं, फिर बच्चे हो जाते हैं, उनके बाद मर जाते हैं। रोते ही सारी जिंदगी कट जाएगी।
एक बहू चाहती है कि यह सब जीवन भर नौकरानी बनी रहे। मोटा खाओ और झूठ बोलते रहो। दूसरी बहू, कोई नहीं मरता – अपने लड़कों से मत पूछो, दूसरे लड़कों का क्या भरोसा है? कल उनके हाथ-पैर होंगे, जो फिर पूछेंगे! आप अपने किन्नरों के चेहरे देखेंगे। पहले से फटकार करना अच्छा है, फिर कोई कलंक नहीं होगा।

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मुलिया ने पानी लिया, खाना बनाया और रघु से बोली, आओ, नहा लो, रोटी तैयार है।
रघु ने जैसे सुना ही नहीं। सिर पर हाथ रखते हुए वह दरवाजे की ओर देखता रहा।
मुलिया – मैं क्या कहूँ, कुछ सुनाई दे रहा है, रोटी तैयार है, आओ और स्नान करो।
रघु – सुनता हूँ, क्या मैं बहरा हूँ? अगर रोटी तैयार है तो उसे खाकर जाएं। मुझे भूख नहीं है।
मुलिया ने फिर कहा नहीं। जाओ और चूल्हे को बाहर करो, रोटियां उठाओ और उन्हें छींक पर रखो और चेहरे को ढंक कर लेट जाओ। थोड़ी देर में पन्ना आई और बोली- खाना तैयार है, नहा कर खा लो! बहू भी भूखी होगी।
रघु ने चौंक कर कहा – काकी कि तुम घर में रहोगी ताकि तुम्हारे मुँह में कालिख लगाकर कहीं छोड़ सकूँ? खाना तो खाना ही है, आज नहीं खाऊंगा, कल खाऊंगा, लेकिन अभी नहीं खाऊंगा। क्या केदार अभी तक मदरसे से नहीं आया था? पृष्ठ – अब वह आया है, वह आया होगा।
पन्ना समझ गई कि रघु तब तक नहीं खाएगा जब तक वह खाना नहीं बनाएगी और लड़कों को खिलाएगी और खुद नहीं खाएगी। इतना ही नहीं, उसे रघु से लड़ना होगा, उसे जले हुए को बयान करना होगा। उसे दिखाना होगा कि मैं उससे अलग होना चाहता हूं वरना वह असंतोष में मर जाएगा। यह सोचकर उसने एक अलग चूल्हा जलाया और खाना बनाना शुरू किया। केदार और खुनु मदरसे से आए थे। पन्ना ने कहा – आओ बेटा, खाओ, रोटी तैयार है।
केदार ने पूछा – क्या मैं अपने भाई को भी बुला लूँ?
पृष्ठ – तुम आओ और खाओ। बहू ने अलग से रोटी बनाई।
खुनु – जाकर भाई से पूछो
पन्ना – वे जब चाहेंगे तब खाएँगे। आप बैठकर खाएं: इन बातों से आपका क्या मतलब है? किसकी जिंदगी खाएंगे, किसकी जिंदगी खाएंगे या नहीं खाएंगे? कौन मनाता है जब वह और उसकी पत्नी अलग रहने के लिए दृढ़ होते हैं?
केदार – तो अम्माजी, क्या हम अलग घर में रहेंगे?
पन्ना – वे एक घर में रहना चाहते हैं, वे एक दीवार को ओवन में रखना चाहते हैं।
खुनु ने दरवाजे पर झाँका, सामने एक झोंपड़ीनुमा झोपड़ी थी, जबकि रघु खाट पर पड़ा नारियल पी रहा था।
खुन्नू – भाई, मैं एक नारियल लेकर बैठा हूँ।
पन्ना – जब चाहोगे, खाओगे।
केदार-भाई ने अपनी भाभी को नहीं डांटा?
मुलिया अपने कमरे में सुन रही थी। जब वह बाहर आया और बोला – भाई ने तुम्हें डाँटा नहीं, अब तुम आकर डाँटो।
केदार के चेहरे पर रंग उड़ गया। तब जुबान नहीं खुली। तीनों लड़कों ने खाना खाया और बाहर आ गए। गर्मी जारी थी। आम के बाग में गाँव के लड़के और लड़कियाँ हवा से आम बीन रहे थे। केदार ने कहा – आज हम भी आम का चुनाव करें, बहुत से आम गिर रहे हैं।
खुनु – दादा कौन बैठा है?
लछमन – मैं नहीं जाऊँगा, दादाजी घूमेंगे।
केदार – वह अब अलग हो गया है।
लक्ष्मण – तो अब कोई हमें मारेगा, तो भी दादा नहीं कहेंगे?
केदार – वाह, फिर आप क्यों नहीं बोलेंगे?

रघु ने तीनों लड़कों को दरवाजे पर खड़ा देखा: लेकिन कुछ नहीं बोला। पहले तो वह घर से बाहर निकलते ही उन्हें डाँटता था: लेकिन आज वह एक मूर्ति की तरह बैठा रहा। अब लड़कों में थोड़ी हिम्मत थी। कुछ और आगे चले गए। रघु अभी भी नहीं बोला, कैसे बोलता? वह सोच रहा था, काकी ने लड़कों को खिलाया, मैंने भी नहीं पूछा। क्या उसकी आँखें भी ढँक गई हैं: अगर मैंने लड़कों को बुलाया और वे नहीं आए? मैं उन्हें हरा नहीं पाऊंगा। हर कोई लू में घूमेगा। कहीं बीमार न पड़ जाएं। उसका दिल लम्बा रहता था, लेकिन मुँह से कुछ नहीं कह सकता था। लड़कों ने देखा कि वे बिल्कुल नहीं बोलते हैं, इसलिए वे निडर होकर चले।
अचानक मुलिया ने आकर कहा – अब उठोगे? जिनके नाम पर आप फ़ाके हैं, उन्होंने लड़कों को मज़े से खिलाया और आपने खाया, अब आराम से सो रहे हैं। ‘मोर मत पूछो, मोर सुहागिन नोन।’ एक बार भी मुंह से नहीं फूटा कि चलो खा लेते हैं।
रघु इस समय मानसिक पीड़ा से पीड़ित था। मुलिया के इन कठोर शब्दों ने घाव पर नमक छिड़क दिया। उदास आँखों से उसकी ओर देखते हुए बोला – वही जो तुम चाहते थे, वही हुआ। अब जाओ, ड्रम!
मुलिया – नहीं, आप को थाली परोसी जा रही है।
रघु – मुझे तंग मत करो। मैं भी तुम्हारे पीछे बदनाम हो रहा हूं। जब आप किसी को नहीं चाहते हैं, तो दूसरे का क्या दोष है, जो मुझे खुश करेगा? जाओ और काकी से पूछो, लड़के आम लेने गए हैं, क्या मैं उन्हें ले आऊँ?
मुलिया ने अंगूठा लगाते हुए कहा – यह जाता है। सौ बार गरज रहे हो तो जाकर पूछ लो।
तो पन्ना भी भीतर से बाहर आ गया। रघु ने पूछा – लड़के बगीचे में गए थे, काकी, सूरज चल रहा है। पन्ना – अब उनकी बेटी कौन है? बगीचे में जाओ, पेड़ पर चढ़ो, पानी में डूबो। मैं अकेला क्या करूं रघु – जाकर पकड़ ले?
पन्ना – जब आप अपना दिमाग नहीं छोड़ना चाहते, तो मैं आपको जाने के लिए क्यों कहूं? अगर आपको रुकना होता, तो क्या आप नहीं रोकते? आपके सामने है?
पन्ना तब भी पूरा नहीं हुआ जब रघु ने नारियल को कोने में रखा और बगीचे की ओर चल दिया।
जब रघु बगीचे से लड़कों के साथ लौटा, तो उसने देखा कि मुलिया अभी भी झोपड़ी में खड़ी है। कहा – तुम जाकर क्यों नहीं खाते? मैं इस बेला का भूखा नहीं हूं।
मुलिया ने दर्द किया और कहा – हाँ, तुम्हें भूख क्यों लगेगी! भाइयों ने खाया, यह आपके पेट तक पहुँच गया होगा।
रघु ने दाँत पीसकर कहा – मुझे जलाओ मत, न ही यह अच्छा होगा। भोजन कहीं नहीं चलता। अगर मैं बेला नहीं खाऊंगा, तो मैं नहीं मरूंगा! क्या आप समझते हैं कि आज घर में कुछ हुआ है? तुमने घर में चूल्हा नहीं जलाया, मेरे दिल में आग लगा दी है। मुझे गर्व था कि चाहे कुछ भी हो जाए, लेकिन मेरे घर में बीमारी नहीं आ पाएगी, लेकिन तुमने गौरव को तोड़ा है। यह किस्मत की बात है।
मुलिया ने तल्ख अंदाज में कहा- क्या आपको किसी और से लगाव है? मैं किसी को आप की तरह रोते हुए नहीं देखता।
रघु ने एक ठंडी साँस निकाली और कहा – मुलिया, घाव पर जख्म मत छिड़क। आपकी वजह से मेरी पीठ में धूल है। अगर मैं इस परिवार से प्यार नहीं करता, तो कौन करेगा? मैंने इसे केवल अपनी मृत्यु से जोड़ा। जो लोग गोद में खेले, अब मेरा स्ट्रिपर होगा। आज जिन बच्चों को मैं डाँटता था, वे कठिन आँखों से भी नहीं देख सकते थे। अगर मैं उनकी भलाई के लिए भी बात करूं, तो दुनिया कहेगी कि वह अपने भाइयों को लूटता है। जाओ मुझे छोड़ दो, अभी मुझसे कुछ नहीं खाया जाएगा।
मुलिया – कसम, मैं चुपचाप नहीं जाऊँगी।
रग्घू – देख, फिर भी, कुछ नहीं बिगाड़ा है। अपनी ज़िद छोड़ दो
मुलिया – हमारा खून पीना, जो नहीं उठता।

रघु ने उसके कानों पर हाथ रखा और कहा – क्या किया, मुलिया? मैं बस उठ रहा था। चलो खाने चलते हैं। कौन नहाने और धोने के लिए जाता है, लेकिन मैं इतना कहता हूं कि भले ही मैं चार के बजाय छह रोटियां खाऊं, भले ही आप मुझे घी के बर्तन में डुबो दें, लेकिन यह दाग मेरे दिल से गायब नहीं होगा।
मुलिया-दाग-साग सब मिट जाएगा। हर कोई पहली बार में ऐसा ही महसूस करता है। देखते नहीं, वहां कैसी शांति खेल रही है, वह अभी जश्न मना रही थी कि किसी तरह वे सब अलग हो गए। अब यह पहली चांदी नहीं है कि घर में जो भी आता है, सब कुछ गायब हो जाता है! अब हमारे साथ क्यों रहना शुरू कर दिया?
रघु ने आहत स्वर में कहा – मुझे इसके लिए खेद है। मौसी, मुझे ऐसी उम्मीद नहीं थी।
जब रघु खाने लगा, तो कौर को जहर का घूंट लगा। ऐसा लग रहा था कि रोटियां भूसी की हैं। दाल पानी की तरह लग रही थी। पानी गले के नीचे नहीं उतरता था, दूध पर भी नजर नहीं जाती थी। वह दो-चार घास खाकर उठ गया, जैसे किसी प्रियजन का भोजन।
रात का भोजन भी उसने इसी तरह किया। भोजन क्या किया, कसम पूरी की। रात-भर उसका चित्त उद्विग्न रहा। एक अज्ञात शंका उसके मन पर छाई हुई थी, जेसे भोला महतो द्वार पर बैठा रो रहा हो। वह कई बार चौंककर उठा। ऐसा जान पड़ा, भोला उसकी ओर तिरस्कार की आँखों से देख रहा है।
वह दोनों जून भोजन करता था: पर जैसे शत्रु के घर। भोला की शोकमग्न मूर्ति ऑंखों से न उतरती थी। रात को उसे नींद न आती। वह गाँव में निकलता, तो इस तरह मुँह चुराए, सिर झुकाए मानो गो-हत्या की हो।
पाँच साल हो गए। रघु अब दो लड़कों का पिता था। आँगन में दीवारें खींच दी गईं, खेतों में लकीरें डाल दी गईं और बैलगाड़ियाँ बाँध दी गईं। केदार अब उन्नीस का हो गया था। उन्होंने पढ़ाई छोड़ दी थी और खेती में काम किया था। खुन्नू एक गाय चराने जाता था। अब तक केवल लछमन ही मदरसों में जाता था। पन्ना और मुलिया दोनों एक-दूसरे से ईर्ष्या करते थे। मुलिया के दोनों लड़के अक्सर पन्ना के पास रहते थे। उसी समय, वह उबले हुए कपड़े को रगड़ता था, उसी काजल को लगाता था, उसे अपनी गोद में रखता था: लेकिन मुलिया के मुँह से अनुग्रह का शब्द नहीं निकला। न ही पन्ना की इसमें रुचि थी। वह जो भी करती, वह निस्वार्थ भाव से करती थी। उसके दो-दो लड़के अब कमाने लगे थे। लड़की खाना बनाती थी। वह खुद उपरोक्त कार्य करती। इसके विरुद्ध, रघु अपने घर में अकेला था, वह युवावस्था में भी कमजोर, दुर्बल और वृद्ध था। वर्तमान में, उम्र तीस साल से अधिक नहीं थी, लेकिन बाल मैला हो गए थे। कमर भी मुड़ी हुई थी। खाँसी पुरानी हो गई थी। यह देख कर अफ़सोस हुआ। और खेती पसीने की चीज है। कृषि की सेवा करना संभव नहीं होता। फिर अच्छी फसल कहां से आती है? कुछ कर्ज भी चुका था। वह चिंता को और भी मारता था। यह माना जाता था कि उसे अब थोड़ा आराम मिलेगा। इतने दिनों के निरंतर श्रम के बाद, सिर का बोझ हल्का हो जाता था, लेकिन मुलिया के स्वार्थ और अदूरदर्शिता ने भूमि को तबाह कर दिया। यदि सब लोग साथ रहते, तो अब तक उन्हें पेंशन मिल गई होती, दरवाजे पर बैठकर नारियल पीने का आनंद लिया जाता। भाई काम करेगा, वह सलाह देगा। म्हाटो कहीं घूम गया उसने झगड़ों का भुगतान कर दिया, कहीं उसने साधु-संतों की सेवा की: वह अवसर खो गया था। अब चिंता-भार दिन-प्रतिदिन बढ़ता जाता था।
आखिरकार, वह बुखार से पीड़ित होने लगा। यह हृदय-दर्द, चिंता, परिश्रम और अभाव का प्रतिफल है। पहले ध्यान नहीं था। समझ गए कि आप अच्छे होंगे: लेकिन अगर कमजोरी बढ़ने लगे, तो दवा के बारे में चिंता करना। जो उसने बताया, उसे डॉक्टरों और चिकित्सकों के पास जाने की क्षमता कहां थी? और अगर ताकत भी थी, तो पैसा खर्च करने के अलावा क्या नतीजा था? जीर्ण ज्वर की दवा एक आरामदायक और पौष्टिक भोजन है। न तो वह वसंत-समय का उपभोग कर सकता था और न ही वह आराम से बैठ सकता था और बचा हुआ भोजन खा सकता था। कमजोरी बढ़ती रही।

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अगर पन्ना को मौका मिलता, तो वह आकर उसे दिलासा देती: लेकिन उसके लड़कों ने अब रघु से बात नहीं की। मैं दवा और दवा का मज़ाक उड़ाता। भाई ने सोचा कि हम लोगों से अलग होंगे और सोना और ईंटें रखेंगे। भाभी भी समझ गई मैं सोने से लडूंगा। अब देखिए कौन पूछता है? यदि आप डूब मर नहीं है, यह बहुत बताओ ‘हाय! नमस्ते! ‘यह भी अच्छा नहीं है। आदमी को जितना हो सके उतना काम करना चाहिए। ऐसा नहीं है कि वह रुपये के लिए मर जाता है।

पन्ना कहती है- रघु बेचारे की गलती किसकी है?
केदार कहते हैं, “मैं बहुत कुछ समझता हूं।” अगर मैं भाई की जगह होता, तो मैं डंडे से बात करता। यह मजेदार था कि महिला ने इस तरह जोर दिया। यह सब भाई की चाल थी। यह सब सद्भावना का विषय था।
अंत में एक दिन रघु का टिमटिमाता दीया बुझ गया। मृत्यु ने सभी चिंताओं का अंत कर दिया। अंत में, उन्होंने केदार को बुलाया था: लेकिन केदार को पानी देना पड़ा। भय, कहीं भी दवा के लिए न भेजें। बहाना बनाया।
मुलिया का जीवन अंधकारमय हो गया। जिस जमीन पर उसने हवेली की दीवार बनाई थी, वह नीचे से खिसक गई थी। जिस खूंटे पर वह उछल रही थी, वह उखड़ गया। ग्रामीण कहने लगे, ईश्वर ने क्या तत्काल सजा दी। गरीब महिला लाज के दो बच्चों के लिए रोती थी। किसी ने गाँव में अपना चेहरा दिखाने की हिम्मत नहीं की होगी। प्रत्येक प्राणी उसे यह कहते हुए प्रतीत हो रहा था – ‘मैंने अपने अभिमान के आधार पर पैर नहीं रखा: आखिरकार सजा मिली या नहीं!’ अब यह घर कैसे बचेगा? वह किसका समर्थन करेगी? किसके बल पर खेती होगी? बेचारा रघु बीमार था। वह कमजोर था लेकिन जब तक वह जीवित रहा अपना काम करता रहा। कभी-कभी, वह अपनी कमजोरी पकड़े हुए अपने सिर के साथ बैठ जाता था और अपने हाथों को थोड़ा बल के साथ फिर से चलाना शुरू कर देता था। सारी खेती बर्बाद हो गई, इसे कौन संभालेगा? अनाज के डंठल सूखे और सूखे खलिहान में पड़े थे। वह अकेली क्या करेगी? तब सिंचाई करना अकेले आदमी का काम नहीं है। वे तीन कार्यकर्ता कहां से लाए! गाँव में कितने मजदूर थे। पुरुषों को खींचा जा रहा था। क्या करें या क्या न करें

इस तरह तेरह दिन बीत गए। अगली सुबह कार्रवाई से निराश होकर, मुलिया ने दोनों बच्चों को गोद में लिया और अनाज मांगने चली गई। खलिहान में पहुँचने पर, उसने एक पेड़ के नीचे घास के नरम बिस्तर पर सोने के लिए रखा और दूसरा वहाँ बैठकर अनाज माँगने लगा। बैलों को हँसाता और रुलाया करता था। क्या यही कारण है कि भगवान ने उसे जन्म दिया? क्या वे देखते हुए हुए थे? इन दिनों, अनाज भी पिछले साल के लिए कहा गया था। वह रघु के लिए कमल में शर्बत और मटर की बुनाई लेकर आई। आज कोई उसके पीछे है, पीछे नहीं: लेकिन मैं नौकरानी नहीं हूँ! उसे फिर भी अलग होने का अफसोस नहीं था।

अचानक वह एक छोटे बच्चे के रोने की आवाज देखें, और बड़ा लड़का उसे चूमने और कह रही थी – Beya आप हो, तो आप रहते हैं। धीरे-धीरे, उसने अपना हाथ झुका लिया और चुप रहने के लिए बेचैन था। जब बच्चे को किसी भी तरह से चुप नहीं कराया गया, तो वह खुद उसके पास लेट गया और उसके सीने में प्यार हो गया: लेकिन जब यह प्रयास सफल नहीं हुआ, तो वह रोने लगी।

उसी समय, पन्ना दौड़कर आई और छोटे लड़के को अपनी गोद में उठा लिया और कहा, “तुमने मुझे बहू क्यों नहीं दी? ओह! बेचारी पृथ्वी पर पड़ी है। जब मैं मर जाऊंगी।” जो कुछ भी मैं करना चाहता हूं, मैं अभी भी जीवित हूं, अलगाव के कारण, बच्चे अलग नहीं हुए हैं।
मुलिया ने कहा – अम्मा भी छुट्टी नहीं थी, वह क्या करती?
पन्ना – तो आपके यहाँ आने की क्या जल्दी थी? वह पूछने पर नहीं जाती। तीन लड़के हैं, और किसी दिन काम करेंगे? केदार को कल ही पूछे जाने के लिए कहा गया था: लेकिन मैंने कहा, पहले ऊज को पानी दे दो, फिर आज झुकना, यह दस दिनों के बाद भी हो सकता है अगर ऊल को सिंचित नहीं किया जाता है तो यह सूख जाएगा। पानी कल से उठ गया है, परसों तक खेत खाली हो जाएगा। तो हिल जाएगा। आपको विश्वास नहीं होगा कि एक भाई की मृत्यु हो गई है, केदार चिंतित हैं। यह दिन में सौ बार पूछता है, भाभी बहुत रोती नहीं है? देख, लड़के भूखे नहीं हैं। अगर कोई लड़का रोता है, तो वह दौड़ता हुआ आता है, अम्मा को देखता है कि क्या हुआ, बच्चा क्यों रोता है? कल उसने रोते हुए कहा – अम्मा, मुझे पता था कि भाई इतनी जल्दी निकल जाएगा, उसने उसकी सेवा की होगी। जहां वह उठता और जागता था, अब आप देखते हैं, वह रात में काम से उठता है। खुन्नू ने कल थोड़ा कहा, पहले हम अपनी आंखों में पानी देंगे, फिर भाई की आंख में देंगे। इस पर केदार ने डांटा कि खुनु फिर से नहीं बोल सकता। कहा, तुम्हारा और हमारा मन कैसा है? अगर भाई ने जिला नहीं लिया होता, तो वह आज या तो मर जाता या कहीं भीख माँगता। आज आप बहुत मूर्ख व्यक्ति बन गए हैं! यह उसकी जिद्द है कि आज अच्छे आदमी बैठे हैं। एक दिन पहले, वह रोटी खाने के लिए बुलाने गई, तो वह बाजार में बैठी रो रही थी। पूछा, क्यों रोता है? तो बोला, अम्मा, भइया की मौत इस ‘अल्योयोज’ के दुख से हुई थी, अब उसकी उम्र क्या थी! उसने उस समय सोचा नहीं था, नहीं, उसके साथ खिलवाड़ क्यों?

यह कहते हुए पन्ना ने मुलिया की ओर संकेत से देखा और कहा – वह तुम्हें बहू से अलग नहीं रहने देगी, कहती है, भाई, अगर हम हमारे लिए मरेंगे तो हम भी उसके बच्चों के लिए मरेंगे।
मुलिया की आँखों से आंसू निकलते रहे। आज पन्ना के शब्दों में सच्चा दर्द, सच्ची सांत्वना, और वास्तविक चिंताएँ भरी हुई थीं। मुलिया का मन कभी भी उसकी ओर आकर्षित नहीं हुआ था। जिनके साथ उन्हें व्यंग्य और प्रतिशोध की आशंका थी, वे इतने दयालु, इतने शुभ हो गए थे।
आज उसे पहली बार अपने स्वार्थ पर शर्म आई थी। पहली बार, आत्मा अल्गयोज में चिल्लाया। 
इस घटना को पांच साल बीत चुके हैं। पेज आज पुराना हो गया है। केदार घर का मालिक है। मुलिया घर की मालकिन है। ख़ानू और लछमन की शादी हो चुकी है: लेकिन केदार अभी भी कनवारा है। वह कहता है- मैं शादी नहीं करूंगा। कई जगह से बातचीत हुई, कई व्यथाएँ आईं: लेकिन वह नहीं मानी। पन्ना ने वाइब्स लगाए, जाल फैलाए, लेकिन उन्हें फँसा दिया। कौन कहता है महिलाओं को खुशी? महरिया ने घर में आकर आदमी का मूड बदल दिया। फिर वह सब है महरिया। माता-पिता, भाई, और भाई सभी विदेशी हैं। जब भाई जैसे आदमी का मूड बदल गया है, तो दूसरों की क्या गिनती? दो लड़के भगवान द्वारा दिए गए हैं और क्या जरूरत है। दो बेटे बिना शादी के साथ हो गए, इससे ज्यादा क्या होगा? वह जो स्वयं को मानता है, और जो अपना है: वह जो स्वयं को मानता है, वह गैर है।

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एक दिन पन्ना ने कहा – तुम्हारा वंश कैसे चलेगा?
केदार – मेरा वंश चल रहा है। मैं दोनों लड़कों को अपना मानता हूं।
अगर आपको पेज को समझना है, तो आपने मुलिया को अपनी खूबसूरती माना होगा?
केदार ने शरमा कर कहा – आपने अम्मा को गाली दी!
तुम्हारी भाभी की गाली क्या है?
केदार – वह मुझसे दुम की तरह क्यों पूछने लगी?
एमराल्ड – यदि आप मुझसे इसे करने के लिए कहते हैं, तो क्या मुझे उनसे पूछना चाहिए?
केदार – नहीं मेरी अम्मा, रोओ या न गाओ।
एमराल्ड – अगर आपका मन है, तो मुझे अपने दिमाग में इस बारे में बात करनी चाहिए?
केदार – मुझे नहीं पता, तुम्हें जो चाहिए।
पन्ना ने केदार के मन को समझा। लड़के का दिल मुलिया पर है: लेकिन संकोच और डर के कारण कुछ नहीं कहता।
उसी दिन उन्होंने मुलिया से कहा – मैं क्या करूं, बहू, मन की लालसा मन में रहती है। अगर केदार का घर भी बसा होता, तो मुझे राहत मिलती।
मुलिया – वह केवल करने के लिए नहीं कहता।
पन्ना – कहती है, अगर आपको घर में रहने वाली महिला मिल जाए, तो मुझे ऐसा करना चाहिए।
मुलिया – ऐसी औरत कहाँ मिलेगी? कहीं खोजो
पेज – मुझे मिल गया है।
मुलिया – सच में, किस गाँव का है?
मैं अब आपको नहीं बताऊंगा, मुझे पता है कि अगर केदार इसके साथ जुड़ जाता है, तो घर बन जाएगा और केदार का जीवन भी सफल हो जाएगा। पता नहीं लड़की राजी होगी या नहीं।
मुलिया – अम्मा क्यों नहीं मानेगी, इतनी अच्छी कमाई कहाँ है, अच्छा वर? उस जन्म का कोई संत-महात्मा नहीं है, अन्यथा जो लड़ाई के डर से अविवाहित रहता। वह जहां रहती है, मैं उसे मना लूंगा।
पेज – अगर आप चाहते हैं, तो उसे मनाइए। अपने शीर्ष पर है
मुलिया – आज छोड़ दूंगी अम्मा, मैं उसे अपने पैरों पर गिराने के लिए मना लूंगी।
पन्ना – मैं तुमसे कहता हूं, वह तुम हो!
मुलिया ने शरमा कर कहा – अम्माजी, आप गाली दें।
पन्ना और गाली कैसे दी जाती है?
मुलिया – वह मेरे जैसे बूढ़े से क्यों पूछेगा?
पन्ना – वह तुम पर बैठा है। आपके सिवा कोई और आपको प्यार नहीं करता। वह डर के कारण नहीं कहता: लेकिन मैं उसके मन को जानता हूं।
मुलिया की पीली आंखों वाली चुड़ैल, कमल की तरह अरुण बन गई, वैधता के अपने जुनून से खो गई। दस साल में जो कुछ भी खोया, वह इसी क्षण में एक रुचि के साथ मिला। वही नमक, वही विकास, वही आकर्षण, वही लोच।
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